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L'Etna

L’Etna est le plus haut volcan en activité du continent européen. Son altitude est actuellement d'environ 3.340 mètres et son diamètre d'environ 45 km, mais sa forme subit des changements constants dus à son activité éruptive. L’ Etna était autrefois connu sous le nom de Mongibello.

De part ses éruptions régulières, souvent dramatiques, ce volcan tient une grande place dans la mythologie classique et   les croyances populaires. On pensait qu'Éole, dieu des vents, avait emprisonné  les vents dans les cavernes de l'Etna. D’après les anciens, ce volcan abritait les dieux des Enfers et les cyclopes y forgeaient les armes des habitants de l’Olympe. Dans l'Odyssée, le Cyclope Polyphème, aveuglé par Ulysse, avait sa  grotte sur le Mont Etna.

Les croyances populaires siciliennes disent que lorsque l'Etna a éclaté en 252, un an après le martyre de sainte Agathe, les habitants de Catane ont pris le voile rouge de la Sainte et lui ont adressé des  prières obtenant l'arrêt de l'éruption. Enfin, une légende anglaise dit que l'âme d’Elizabeth I d'Angleterre demeure dans l'Etna à cause d'un pacte que la reine fit avec le diable en échange de son aide pour gouverner le royaume.

L'activité volcanique de l'Etna

L’Etna, contrairement au volcan Stromboli, toujours en activité, et au Vésuve qui alterne des périodes de repos et des périodes d'activité paroxystique, est toujours  surmonté d’un panache de fumée. Les éruptions, assez proches   de l’autre, commencent habituellement avec une période de dégazage et avec l'émission de cendres volcaniques puis de  libération de magma assez fluide. De part leur aspect spectaculaire, des périodes d'activité strombolienne  attirent des visiteurs  du monde entier. De mémoire d’homme on se souvient de centaines d'éruptions,  quelques-unes très destructives.

Les éruptions les plus récentes

L'éruption du 5 avril 1971 a détruit l'Observatoire volcanologique et le téléphérique de l'Etna. Un mois plus tard, une longue fissure s’est ouverte à une altitude de 1800 mètres et la lave est arrivée à Fornazzo s'approchant de Milo.
En 1981, l'Etna est devenu très menaçant et en quelques heures, à une altitude de 2550 mètres, des fissures se sont ouvertes progressivement jusqu'à 1140 mètres. Les laves émises, très fluides ont coupé la voie ferrée de la Circumetnea; un bras s’est arrêté à seulement 200 mètres de Randazzo. Le front de lave a coupé la route qui mène au bord de la rivière Alcantara s’arrêtant à 600 mètres, juste avant la vallée.

En 1983, le téléphérique de l'Etna a été détruit de nouveau, mais cette éruption est renommée pour avoir détournée pour la première fois au monde  au moyen d'explosifs. En décembre, la plus longue éruption du XXe siècle (473 jours) a commencé avec l'ouverture d'une fissure éruptive à la base du cratère  côté sud aux altitudes de 3100 mètres et de 2400 mètres dans la direction de la vallée du Bove. Bientôt la situation fut considérée comme dangereuse pour la ville de Zafferana et l’on a mis en place une stratégie de confinement: une digue haute de vingt mètres pendant deux mois a réussi à soutenir la poussée du front de la lave.
Mais la technique de la construction de barrières au moyen de bulldozers et de  pelleteuses s’est révélée inefficace en 2001 quand le refuge Sapienza se trouva en danger. Pour sauver l’établissement on eu recours aux hélicoptères de la Marine Militaire en détournant le flux de lave vers la Vallée du Bove grâce à des explosifs. Parmi les éruptions les plus récentes en 2007, une fracture sur le côté sud-est du cratère a crée  une fontaine de lave de 500 mètres de haut: un spectacle à ne pas manquer pour les vulcanologues, les photographes et les touristes. 

Tourisme et environnement

Le volcan est divisé en  zones  de morphologie et  typologie différentes. Le côté est, dominé par l’aspect inquiétant de la Vallée du Bove, est entouré d'épaisses forêts.
Au-dessus de 1000 mètres, en hiver, le paysage est couvert de neige. Sur l’Etna il y a  deux stations de ski dont la particularité est de pouvoir skier en voyant au loin la mer. Du côté Sud, en skiant dans le territoire de Nicolosi on peut admirer le golfe de Catania et  la vallée du Simeto tandis que du côté Nord, à Piano Provenzana, sur le territoire de Linguaglossa le panorama s’étend de Taormina jusqu’aux côtes de  Calabre.
Sur les flancs de l'Etna, grâce à la fertilité des débris volcaniques, le terrain donne une excellente production agricole, c’est ici que les vignobles produisent un très bon vin. Les versants Est et Sud, cultivés jusqu’à 1000, sont très urbanisés tandis que le versant Ouest est sauvage et désertique avec ses coulées de scories, surtout dans la zone de Bronte. Le versant Nord, peu urbanisé, a un aspect plus agréable avec ses bois de châtaigner, de hêtres et de bouleaux au Nord de Linguaglossa.

 

 

 

 
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